Pollution
Humain
Environnement
Economique

À 15h15, une fuite enflammée se produit sur un ballon de défluoration contenant du butane, du propane, des traces de fluorure organique et des traces de fluorure d’hydrogène (HF) dans l’unité d’alkylation d’une raffinerie. L’exploitant déclenche le POI. L’unité est mise en sécurité. L’HF du procédé est transféré dans son stockage. Les pompiers internes éteignent l’incendie à 15h28. L’un d’eux, incommodés par les fumées, est transporté à l’hôpital. Il en ressort le jour même. Les installations sont refroidies et décomprimées.

Une brèche de 50 cm est découverte sur le ballon de défluoration (V=2 770 l). Une surconcentration en HF a provoqué un pic réactionnel avec l’alumine présente dans le ballon défluorateur. En conséquence, une augmentation de température incontrôlée (+ 220 °C en 30 s) a conduit à une perte des caractéristiques mécaniques de l’équipement et à sa déchirure à sa pression de service. Les 1,5 t de gaz libérées, au contact d’un point chaud, forment une flamme de 7 m.

Perte de contrôle de procédé non détectée

Le ballon de défluoration fait partie de la section de fractionnement de l’unité d’alkylation. Situé en aval d’une colonne, il permet de séparer l’HF des hydrocarbures. Ce mélange provient d’un ballon de décantation. Plusieurs défaillances techniques sont survenues le jour de l’accident :

  • la mesure de pression de la colonne séparatrice, sur laquelle est régulée le fonctionnement de la colonne, était bouchée ;
  • les mesures de débits d’entrée et sortie de la colonne, dont la comparaison permet aux opérateurs de vérifier la stabilité des opérations, étaient également bouchées ;
  • la mesure de niveau du ballon de décantation présentait des défaillances.

L’unité était en cours de redémarrage après un arrêt. L’indication erronée de pression a provoqué un dysfonctionnement de la colonne séparatrice avec formation d’une surconcentration en HF en pied de colonne. Les opérateurs, se fiant à l’instrumentation, ont soupçonné un entraînement d’HF dans le ballon de décantation. Ils ont sollicité un instrumentiste pour en vérifier le niveau. En parallèle, ils ont arrêté le soutirage du fond de colonne vers l’unité d’alkylation. Or la mesure de température en sortie de colonne, dont la valeur basse peut révéler une mauvaise séparation, est implantée sur ce circuit. Lorsque l’instrumentiste a confirmé l’absence d’HF dans le ballon de décantation et le bon état du niveau, les opérateurs ont ouvert la vanne d’alimentation du ballon de défluoration. Sa fissuration s’est produite dans les secondes qui ont suivies.

Protocole de redémarrage complété

L’exploitant prend les mesures correctives suivantes :

  • déplacement de la mesure de température en sortie de colonne pour être toujours opérationnelle ;
  •  modification de la procédure de redémarrage pour signaler sa présence ;
  • Ajout d’alarmes sur la température du ballon de défluoration (alarmes hautes et différentielles) ;
  • Modification de la procédure de redémarrage pour vérifier l’instrumentation de la colonne séparatrice (pression et débit) et du ballon décanteur.